Réussir bovins viande 17 mars 2016 à 08h00 | Par Virginie Quartier

Écorner les veaux efficacement, facilement et sans douleur

La prise en charge de la douleur par l’éleveur lors de l’écornage est désormais actée par les pouvoirs publics et la profession vétérinaire. Des formations sont proposées pour faire évoluer les pratiques.

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Le vétérinaire est en mesure de prescrire des médicaments pour que l'éleveur puisse agir sur les différentes composantes de la douleur
Le vétérinaire est en mesure de prescrire des médicaments pour que l'éleveur puisse agir sur les différentes composantes de la douleur - © V. Quartier

« C’est une corvée mais aussi un choix, sinon mes vaches se font mal entre elles et au cornadis. » L’écornage est vécu comme indispensable pour limiter les risques pour les hommes et les animaux. Mais c’est aussi une tâche pénible et peu appréciée. Le réseau mixte technologique Bien-être animal a travaillé pendant trois ans pour apporter des solutions pour la prise en charge de la douleur et de l’inflammation dues à l’intervention, tout en améliorant le travail de l’éleveur. Dans le cadre du projet AccEC(1), une formation spécifique sur l'écornage a été créée. Ses travaux ont aussi permis aux pouvoirs publics et à la profession vétérinaire de discuter d'un protocole d'écornage, avec la possibilité pour les vétérinaires de prescrire des médicaments pour prendre en charge la douleur.

" L’écornage est pratiqué par les éleveurs depuis plusieurs années. Maintenant, le vétérinaire est en mesure de prescrire des médicaments pour que l'éleveur puisse agir sur les différentes composantes de la douleur", explique Marylise Le Guénic, vétérinaire à la chambre d’agriculture de Bretagne. Mais, pour que cette prescription soit efficace, un véritable échange est nécessaire entre l’éleveur et son vétérinaire. Ce dernier doit pouvoir comprendre comment est réalisé l’écornage pour prescrire les bons médicaments et qu'ils soient utilisés dans de bonnes conditions. C’est le moment de faire le point sur les bonnes pratiques d’écornage et de prise en charge de la douleur : quelle anesthésie ? comment évaluer le poids du veau pour calculer la dose à apporter ? quels gestes pour réaliser l’anesthésie locale ?

- © Infographie Réussir

Agir sur les trois composantes de la douleur

Dans le cadre du projet AccEC, des essais ont été menés pour mieux comprendre la douleur ressentie par les veaux au cours de l'écornage. La zone du cornillon et de la corne est fortement innervée. Intervenir sur cette zone est douloureux, quel que soit l’âge de l’animal. Cette douleur peut être indirectement mesurée par le taux de cortisol sanguin. Elle comporte trois composantes : le stress ressenti par l’animal du fait des manipulations et de la contention ; la douleur aiguë lors de l’application du fer due à la brûlure des tissus ; l'inflammation des tissus cautérisés, qui peut persister au moins neuf heures après l’intervention. Pour prendre en charge la douleur, il faut agir sur ses trois composantes (voir tableau). L’utilisation d’un sédatif permet de réduire le stress de l’animal. L’anesthésiant local réduit la douleur, et l’anti-inflammatoire réduit l’inflammation qui peut persister plusieurs heures après l'intervention.

Réaliser l’écornage sur des veaux de 2 à 4 semaines

Pour un ébourgeonnage thermique réussi, un certain nombre de bons gestes, simples, doivent être mis en œuvre. Ils permettent de réduire la douleur ressentie par le veau, mais aussi de faciliter l’intervention de l’éleveur. Il est fortement recommandé de réaliser l'écornage entre 2 et 4 semaines de vie (voir schéma). "Il faut écorner le plus jeune possible, avoir une bonne contention, tondre et utiliser un matériel adapté", explique Gwenaël Tabart, conseiller, formateur pour le GDS Bretagne. "La tête doit être bien immobilisée, aussi bien pour tondre que pour appliquer le brûle-corne. L'idéal est d'avoir une cage de contention, ou a minima un cornadis équipé d'un anneau de contention. La tonte permet de découvrir le bourgeon cornual et donc d'écorner plus tôt, d'être plus efficace et de limiter les risques d'infection", poursuit-il. Il faut aussi utiliser un matériel adapté. L’ébourgeonnage chimique ne doit être pratiqué que sur les veaux de moins de 2 semaines. Pour l’ébourgeonnage thermique, lorsque le fer est chaud, il faut le poser sur le cornillon à la perpendiculaire du crâne et effectuer une rotation de 45° dans les deux sens pour avoir un anneau de cautérisation uniforme. Pour des veaux de moins de 4 semaines, un embout de 15 à 17 mm suffit. Vérifiez ensuite l’anneau de cautérisation, qui doit être blanc et continu autour du bourgeon cornual. Il est aussi recommandé de désinfecter la plaie à l’aide d’un spray antiseptique. Enfin, un contrôle de la plaie et une surveillance des animaux sont préconisés pendant les heures et les jours après l’opération. Trois gestes sont à proscrire : appuyer fortement, pencher le fer et arracher le cornillon (il tombera tout seul quelques jours après l’intervention).

S’organiser pour être plus efficace

Plus l'écornage est pratiqué jeune, plus ce sera efficace et facile. Cela permet de limiter le stress et la douleur pour le veau. Chaque mode d’organisation a ses avantages et inconvénients. À chacun de choisir en fonction de ses contraintes : ébourgeonner au moment du bouclage, à 7 jours, ou poser un jour fixe par mois pour ébourgeonner les veaux de moins de 4 semaines; ou encore déterminer un âge d'intervention, les veaux de plus de 2 semaines par exemple.

- © Infographie Réussir

Des pratiques perfectibles grâce aux formations

Une formation participative a été élaborée dans le cadre du projet et testée auprès d’éleveurs laitiers et allaitants. Des changements importants ont été observés dans leurs pratiques. L’âge des veaux au moment de l'écornage a été avancé afin d'intervenir le plus tôt possible. La contention est aussi bien mieux mise en oeuvre chez ces éleveurs. Ils ont bien intégré l’intérêt de la tonte ainsi que le besoin de toucher la zone pour le bon repérage du cornillon. Les éleveurs formés maîtrisent mieux le geste d'écornage : ils appliquent le brûle-corne en une fois sur une durée de dix secondes et sans excès. La vérification de l'anneau de cautérisation et l'application d'un spray antiseptique sont aussi bien entrés dans les pratiques.

" Les éleveurs ont besoin qu'on leur montre qu'on peut intervenir tôt sur l'animal et comment bien utiliser leur matériel dans de bonnes conditions. Si on est bien équipé, en dix secondes par cornillon, l'intervention est terminée. C'est pour ça que les formations sont importantes et rencontrent un tel succès", avance Gwenaël Tabart. Mais il reste encore des obstacles pour une meilleure prise en charge de la douleur. Ainsi, la peur de réaliser la piqûre pour l'anesthésie locale, qui doit se faire au niveau de la tête du veau, est un réel frein. Le facteur temps est aussi un élément limitant l'utilisation des médicaments. Ils doivent être administrés de dix à vingt minutes avant l'intervention.

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